Os EUA acabam de intensificar sua guerra de chips de IA com a China

Os Estados Unidos intensificam sua guerra de chips de inteligência artificial com a China.

Há um ano, o governo dos EUA introduziu sanções aos chips direcionadas para prejudicar a capacidade da China de desenvolver inteligência artificial avançada. Mas essas sanções tinham brechas que permitiam que empresas chinesas continuassem comprando e construindo chips usados para treinar alguns dos algoritmos de IA mais avançados do mundo. Hoje, os EUA anunciaram que estão reforçando os controles para tentar fechar essas lacunas.

As novas restrições, anunciadas pelo Departamento de Comércio, também impõem novas regras para relatar as vendas de outros tipos de chips avançados, novos controles sobre as vendas de equipamentos de fabricação de chips avançados e software de design, e estatutos para impedir que empresas chinesas obtenham chips por meio de subsidiárias estrangeiras.

“Esta é uma ação reforçada pela administração Biden quanto aos objetivos dos controles de exportação do ano passado”, afirma Gregory Allen, diretor de um centro de estudos avançados no Center for Strategic and International Studies e defensor das restrições. “A administração Biden agiu para fechar as brechas mais importantes e deixou claro sua intenção de fechar qualquer brecha futura que for descoberta”.

As restrições introduzidas há um ano marcaram uma nova era de tecnocompetição entre Washington e Pequim. A administração Biden afirma que esses controles são necessários para evitar que a China utilize a IA para fins militares. A China acusou os EUA de tentar sufocar seu progresso tecnológico e econômico.

As regras de 2022 impediram as empresas de vender chips de treinamento de IA poderosos capazes de compartilhar dados entre si nas velocidades mais rápidas, algo necessário para construir os clusters de computadores mais poderosos. As restrições impediram que a maior fabricante de chips do mundo, a Nvidia, vendesse os chips H100 e A100, os chips de treinamento de IA mais poderosos do mundo, para empresas na China. No entanto, a Nvidia rapidamente desenvolveu um produto alternativo chamado H800 e A800 que contornou os controles dos EUA se comunicando com outros chips dentro de um cluster a 400 gigabytes por segundo, em vez de 600 gigabytes por segundo, abaixo do limite estabelecido pelas regras anteriores. Embora sejam mais lentos do que os chips mais avançados, o H800 e A800 ainda são úteis para construir aplicativos de IA poderosos.

Empresas de tecnologia chinesas, incluindo a Bytedance, que é proprietária da TikTok, Baidu, Alibaba e Tencent, teriam feito pedidos de chips H800 no valor de $5 bilhões nos últimos meses. Não está claro se essas vendas serão concluídas antes que as novas restrições entrem em vigor.

Em um evento em Pequim nesta semana, a gigante chinesa de buscas Baidu anunciou uma nova versão de seu modelo de linguagem mais capaz, chamado Ernie 4.0. A Baidu afirma que o desempenho desse modelo corresponde ao do modelo de IA por trás do ChatGPT. A empresa disse ter usado dezenas de milhares de chips para treinar o Ernie 4.0. Não especificou o tipo de chip utilizado, mas uma fonte da empresa, que pediu para falar anonimamente porque não estava autorizada a discutir o assunto, confirmou que foram utilizados chips da Nvidia.

As novas regras proibirão as empresas de vender chips com base em sua capacidade de processamento rápido e densidade de energia, ou seja, a quantidade de potência de processamento embalada em uma área quadrada. O governo dos EUA não mencionou o chip H800, mas ele é amplamente visto como um alvo das novas restrições.

Allen afirma que as novas restrições sobre equipamentos de fabricação de chips podem ser tão importantes quanto as regras mais rigorosas em torno das vendas de chips de treinamento de IA. Essas regras proibirão a venda de alguns equipamentos, enquanto os controles anteriores dependiam de seu uso final, impedindo que empresas chinesas obtivessem equipamentos ao obscurecer o que pretendiam fazer com eles.

“Esses controles mantêm nosso foco claro em aplicações militares e enfrentam as ameaças à nossa segurança nacional decorrentes da estratégia de fusão militar-civil do governo chinês”, disse a secretária de Comércio dos EUA, Gina Raimondo, em comunicado emitido pelo Bureau of Industry and Security do Departamento de Comércio.

As restrições de 2022 do governo têm se mostrado controversas entre os fabricantes de chips dos EUA, com alguns, segundo rumores, vacilando diante da perspectiva de mais controles.

A Semiconductor Industry Association, um órgão que representa as empresas de chips dos EUA, emitiu uma declaração em resposta às novas restrições que sinaliza sua preocupação. “Reconhecemos a necessidade de proteger a segurança nacional e acreditamos que manter uma indústria saudável de semicondutores dos EUA é um componente essencial para alcançar esse objetivo”, diz a declaração. “Controles excessivamente amplos e unilaterais correm o risco de prejudicar o ecossistema de semicondutores dos EUA sem avançar a segurança nacional, pois incentivam os clientes estrangeiros a procurarem em outros lugares. Dessa forma, instamos a administração a fortalecer a coordenação com aliados para garantir um campo de jogo nivelado para todas as empresas. “

As restrições de chips dos EUA podem ter ajudado a impulsionar a indústria doméstica de chips da China, que é considerada atrasada em relação à dos EUA, Taiwan e Coreia do Sul por muitos anos. Em setembro, a Huawei, uma empresa que tem sido alvo das restrições de exportação dos EUA, anunciou o Mate 60, um smartphone com um chip de 7 nanômetros fabricado pela Semiconductor Manufacturing International Corporation, a empresa de chips mais avançada da China. O processo de fabricação de 7 nanômetros é relativamente avançado, sugerindo que a SMIC avançou tecnologicamente mais rapidamente do que o esperado ou conseguiu contornar as restrições de exportação.

As restrições mais rigorosas também ocorrem em um momento diplomático complicado, já que o governo dos EUA busca melhorar as relações com a China. Membros da administração Biden viajaram para Pequim nos últimos meses para se reunir com autoridades chinesas. O presidente Biden pode se encontrar com o líder chinês Xi Jinping em uma reunião de membros da Cooperação Econômica da Ásia-Pacífico (APEC) em San Francisco no próximo mês.

“Os EUA precisam parar de politizar e militarizar questões comerciais e tecnológicas e parar de desestabilizar a indústria industrial global e a cadeia de suprimentos”, disse o porta-voz do Ministério das Relações Exteriores da China, Mao Ning, ontem, em resposta a uma pergunta sobre o possível endurecimento das restrições.

Os EUA provavelmente não farão isso, diz Chris Miller, professor associado da Universidade de Tufts e autor do livro “Chip War”, de 2022, sobre o papel geopolítico dos semicondutores. “As novas regras listam explicitamente a transferência de tecnologia para várias das principais empresas de design de chips de IA da própria China”, diz ele, e podem ser atualizadas anualmente. “A tensão” em relação aos chips – e às capacidades de IA que eles permitem – provavelmente continuará no centro das relações China-EUA “, diz Miller.