Empresas de tecnologia de Israel estão lutando contra Netanyahu – ou deixando a Nação Startup

Tech companies in Israel are fighting against Netanyahu or leaving the Startup Nation.

Wix e Wiz são histórias de sucesso israelenses essenciais. Fundada em 2010, a construtora de sites Wix é uma das empresas de tecnologia mais conhecidas do país e uma das mais valorizadas no mercado de ações da Nasdaq em Nova York. A Wiz, uma empresa de cibersegurança muito comentada lançada uma década depois, atingiu uma avaliação de US$ 10 bilhões em dois anos, quase metade do tempo que levou para empresas como Uber e Snapchat.

Mas os caminhos das empresas estão se separando. A Wix está reforçando sua presença em Israel; a Wiz está cortando laços.

Nos últimos sete meses, Israel tem enfrentado uma crise política. Em janeiro, Benjamin Netanyahu, em seu sexto mandato como primeiro-ministro e apoiado por uma coalizão que inclui partidos de extrema direita, introduziu um projeto de lei destinado a enfraquecer os poderes do tribunal supremo do país. Os defensores do plano afirmam que ele é necessário para evitar que o tribunal intervenha na política. Os críticos dizem que enfraquecer a reforma vai corroer a democracia e dar poder irrestrito ao governo. Apesar dos grandes protestos, os legisladores de Israel apoiaram a primeira parte da reforma judicial nesta semana.

Esse conflito tem sido sentido intensamente na “Nação Startup” – um nome conferido pelo influente setor de tecnologia de Israel. Muitos trabalhadores de tecnologia têm participado de protestos contra o projeto de reforma judicial, e executivos têm expressado abertamente temores sobre o impacto que isso poderia ter na estabilidade econômica e social. Antes da votação, cerca de 200 empresas de tecnologia se comprometeram a participar dos protestos. Ontem, no dia seguinte à votação, um grupo chamado Movimento de Protesto de Alta Tecnologia pagou por anúncios para encobrir as primeiras páginas de pelo menos quatro jornais diferentes, declarando um “dia negro para a democracia”.

“A indústria de alta tecnologia de Israel está muito envolvida, muito engajada no que está acontecendo”, diz Merav Bahat, CEO da empresa de cibersegurança Dazz. Ela diz que apoia os funcionários que tiraram folga do trabalho para fazer greve ou participar de protestos.

Dados publicados no fim de semana pelo Start-Up Nation Central, uma organização sem fins lucrativos que promove a tecnologia israelense no exterior, mostram que quase 70% das startups israelenses estão tomando medidas para se distanciar de seu país de origem, retirando dinheiro ou transferindo suas sedes legais para o exterior.

A Wix diz que vai ficar. “Vamos ficar aqui e lutar pelo que é certo”, disse Nir Zohar, cofundador e diretor de operações, em entrevista à WIRED em maio. A empresa confirmou este mês que mantém essa posição.

Mas Zohar diz que a reforma judicial introduziu incerteza não apenas para os investidores, mas também para as pessoas que desejam viver uma vida liberal em Israel. Zohar disse que é “assustador” e “tem um impacto enorme no tipo de talento que, no final das contas, povoará a indústria de tecnologia”. Nesta semana, funcionários da Wix aderiram a uma greve geral para protestar contra o resultado da votação.

A decisão de permanecer é cada vez mais rara. Mais de 50% das novas empresas estabelecidas em março de 2023 – o mesmo mês em que o projeto avançou no parlamento de Israel, o Knesset – foram incorporadas como empresas estrangeiras, em vez de empresas israelenses, de acordo com um relatório de maio da Autoridade de Inovação de Israel. Menos startups israelenses significa menos receita fiscal para o governo, advertiu a autoridade.

A tecnologia é responsável por mais da metade de todas as exportações e o país arrecada 50 bilhões de shekels (US$ 13,5 bilhões) por ano com o setor.

A Wiz está entre aquelas que estão se distanciando de seu país de origem. As empresas israelenses há muito tempo operam com um pé em Israel e outro em mercados maiores, como os Estados Unidos, onde podem ter acesso a mais financiamento e clientes. O negócio de cibersegurança da Wiz sempre foi tecnicamente baseado nos EUA, com “raízes israelenses”, disse Yinon Costica, cofundador e vice-presidente de produto, à WIRED em junho. Costica viaja entre Nova York e Tel Aviv, onde a empresa tem uma equipe de 200 pessoas.

Mas a Wiz retirou dezenas de milhões de dólares de Israel em fevereiro, segundo a Reuters, e quando a empresa captou US$ 300 milhões no mesmo mês, seu CEO disse que nenhum dos recursos seria investido em Israel. “Dada a incerteza sobre a independência das instituições em Israel e após uma avaliação de risco aguda da situação, manteremos os fundos em bancos dos EUA”, disse o cofundador da empresa, Assaf Rappaport, ao Times of Israel.

Alguns fundadores têm sido muito francos em suas críticas ao projeto de lei e ao governo Netanyahu. Quando Eynat Guez, CEO da empresa de folha de pagamento Papaya Global, lançou o negócio em 2016, ela estava orgulhosa de ser cofundadora de uma empresa incorporada em Israel. Ela tomaria a mesma decisão hoje? “Com certeza não”, diz Guez. “Se eu tivesse a capacidade de mudar essa decisão, faria isso.”

Em uma carta aberta enviada aos investidores na segunda-feira, Guez escreveu que Israel havia sido “sequestrado por um grupo de fanáticos” e que Netanyahu estava disposto a “sacrificar a democracia israelense” para garantir sua própria sobrevivência política. “Após essa reforma política, os empreendedores israelenses vão criar entidades no exterior”, acrescentou a carta. “É simplesmente muito arriscado expor os investidores a um sistema judicial suspeito, sem supervisão real, no qual eles não têm proteção nem recurso legal.”

A empresa anunciou em janeiro que iria transferir todo o seu dinheiro para fora de Israel, e Guez disse à WIRED que a Papaya não está mais gerenciando nenhum fundo de investimento no país.

Para Guez, o problema é que estar incorporada em Israel deixa sua propriedade intelectual exposta a um governo que agora não pode ser controlado pelos tribunais. E ela acredita que os investidores já estão assustados. “Passamos de um lugar onde investidores e VCs multinacionais chegavam em Israel semanalmente”, diz ela. Isso mudou drasticamente desde janeiro, quando o primeiro-ministro Benjamin Netanyahu revelou suas reformas. “Posso contar nos dedos de uma mão a quantidade de investidores que chegaram em Israel este ano”, diz Guez.

Ontem, o rating de crédito de Israel foi rebaixado pelo Morgan Stanley e a empresa de avaliação de risco Moody’s alertou para um “risco significativo” relacionado às tensões políticas. Milhares participaram de manifestações na noite anterior, enquanto a polícia disparava canhões de água na multidão. Reservistas militares ameaçaram não se apresentar para o serviço. A lei deve enfrentar desafios, inclusive do próprio tribunal supremo cujos poderes ela visa restringir – embora o projeto de lei tenha sido aprovado como uma “lei básica”, um tipo de legislação que os juízes nunca derrubaram anteriormente.

Enquanto Israel aguarda o que acontecerá a seguir, os manifestantes prometeram continuar lutando – muitos deles trabalhadores de tecnologia. “Nenhum de nós acreditava que esse momento realmente chegaria”, diz Guez. “Precisamos nos adaptar à economia em mudança e aos fatos em mudança.” Para alguns, isso significa ajudar a fazer lobby junto ao governo, para outros significa fazer planos de contingência. Esta é uma batalha existencial para a tecnologia israelense, com a democracia – mas também o talento do setor e o apoio dos investidores – em jogo.

“Devemos permanecer uma democracia liberal para continuar sendo um dos lugares mais atraentes para jovens talentosos que têm outras opções”, diz Nadav Zafrir, co-fundador e CEO da empresa de capital de risco em segurança cibernética Team8. “Também precisamos fazer parte da liga das nações que são democracias liberais, porque esses são nossos investidores, predominantemente Europa e EUA.”