Sam Bankman-Fried Construiu um Paraíso Criptográfico nas Bahamas — Agora Ele é uma Má Lembrança

Sam Bankman-Fried Construiu um Paraíso Criptográfico nas Bahamas — Agora Uma Má Lembrança

Cada domingo de manhã, a congregação do Ministério Internacional de Oração e Libertação se reúne na frente de sua igreja, pronta para entrar. É um prédio modesto no sul de Nassau, capital das Bahamas, em uma rua cheia de mato e buracos que alaga quando chove. Enquanto esperam, um membro da igreja passa por cada um para anotar os nomes em pequenos pedaços de papel cor-de-rosa. Os papéis são dobrados, colocados em uma caixa e depois sorteados. As 30 ou mais pessoas selecionadas recebem um pacote de água e mantimentos.

Nessa parte de Nassau, fora da vista dos resorts suntuosos e praias de areia pelas quais as Bahamas são conhecidas, provisões como essas são escassas porque o dinheiro é curto. Enquanto os pacotes são distribuídos, a congregação grita e aplaude.

Liderada pelo Bispo Lawrence Rolle, conhecido localmente como o Bispo Cantor por suas demonstrações vocais animadas, a igreja depende de doações para financiar seu programa de alimentação comunitária, que atende milhares de pessoas todos os anos. No início de 2022, ela recebeu a maior doação única de sua história: $50.000, feita pela exchange de criptomoedas FTX, que havia se estabelecido nas Bahamas alguns meses antes. Essa foi uma das dezenas de contribuições que a empresa fez para organizações locais sem fins lucrativos naquela época. “A FTX foi uma bênção”, diz Rolle. “Ela ajudou muitas pessoas pobres.”

Em 15 de outubro, Rolle começou o culto de domingo convidando os membros da igreja a dar testemunho – uma profissão pública de sua fé. Os discursos começaram devagar, com agradecimentos a Deus por um ato de cura ou orientação, e depois aumentaram em fervor e volume até um ponto de clímax. Alguns oradores erguiam os braços para o alto, gritando “aleluia”, enquanto outros dobravam-se e começavam a convulsionar. Uma mulher vestida de preto ficava próxima, pronta para amparar qualquer um que pudesse cair.

Alguns dias antes, em Manhattan, Nova York, um tipo diferente de testemunho havia ocorrido. O fundador da FTX, Sam Bankman-Fried, está sendo julgado por sete acusações de fraude relacionadas ao colapso da exchange em novembro de 2022. A sala do tribunal estava lotada para a testemunha principal da acusação, Caroline Ellison, CEO da Alameda Research, empresa irmã da FTX (e ex-namorada de Bankman-Fried). Segundo Ellison, a FTX gastou bilhões de dólares em negociações arriscadas, empréstimos pessoais, pagamento de dívidas, doações políticas e apostas em empreendimentos, além de melhorar a imagem de seu fundador. Mas esse dinheiro – e, portanto, possivelmente o dinheiro recebido pela igreja de Rolle – foi roubado, de acordo com Ellison. Ele pertencia aos clientes da FTX.

O dinheiro que a FTX deu ao Ministério Internacional de Oração e Libertação pode estar “há muito tempo desaparecido”, como diz Rolle, mas o fim da exchange deixou uma marca duradoura nas Bahamas, que, merecidamente ou não, foi manchada por associação. Pessoas locais como Rolle ficaram divididas, ao mesmo tempo gratas pelas contribuições da FTX, temerosas de que alguém pudesse vir pedir o dinheiro de volta e chocadas com o suposto roubo e suas implicações para o país. Quase um ano após o colapso, as siglas de três letras agora infames – SBF e FTX – são mencionadas em voz alta apenas relutantemente nas Bahamas; o assunto se tornou tabu. No entanto, sob pressão para injetar vida em uma economia dependente do turismo e abalada pela pandemia de Covid, o governo está seguindo em frente com seu plano de atrair empresas de criptomoedas para suas terras.

Turistas em uma praia em Nassau, Bahamas.Fotógrafo: Victor J. Blue/Bloomberg/Getty Images

As Bahamas são há décadas o que é conhecido eufemisticamente como um “centro financeiro internacional”. O país não possui imposto de renda ou de corporações, tornando-o um lugar atrativo para abrir um banco privado ou uma empresa offshore. A indústria de criptomoedas em rápido crescimento, construída sobre fundamentos libertários e enfrentando uma recepção hostil em outras jurisdições, representou uma oportunidade perfeita para adicionar mais uma opção aos serviços financeiros das Bahamas e atrair um grupo mais jovem de gastadores para o país nesse processo. Em 2020, para incentivar as empresas de criptomoedas a se mudarem para lá, o país promulgou um novo regime regulatório, o projeto Ativos Digitais e Bolsas Registradas (DARE), um dos primeiros do mundo a oferecer regras claras para empresas de criptomoedas. O plano deu certo.

FTX—um dos maiores exchanges de criptomoedas do mundo na época—era um peixe grande para ser pego. Em setembro de 2021, em meio à pandemia de Covid, a empresa abandonou sua base em Hong Kong, onde o governo impôs um lockdown rigoroso e os reguladores estavam se afastando das criptomoedas, para se estabelecer em Nassau.

“A FTX iniciou o que esperamos que seja o início de uma tendência”, disse o primeiro-ministro das Bahamas, Philip Davis, que foi empossado naquele ano, em um comunicado na época. “Esperamos que mais empresas dentro das esferas de criptomoedas e blockchain comecem a ver as Bahamas como um destino ideal.”

Davis disse acreditar que a FTX e as empresas de criptomoedas que a seguiram criariam oportunidades de emprego, investiriam em programas de educação e outras causas beneficentes que melhorariam as perspectivas dos habitantes locais das Bahamas. As Bahamas dependem muito da indústria do turismo, que representa quase três quartos do Produto Interno Bruto (PIB) do país e metade do emprego. O país também sofre com uma grande desigualdade de riqueza. Longe dos resorts impecáveis, as ruas são cercadas por prédios abandonados, castigados por temporadas de furacões demais, com janelas quebradas e pisos cheios de garrafas vazias. Cerca de 10 a 15 por cento da população vive na pobreza. Mas ao atrair empresas de criptomoedas, Davis pretendia diversificar a economia e “aumentar a prosperidade” dos habitantes das Bahamas.

No ano seguinte, Davis e Bankman-Fried fizeram algumas aparições públicas juntos—quando a FTX iniciou a construção de sua nova sede e na conferência Crypto Bahamas 2022 da exchange, que contou com a presença de celebridades, astros do esporte e ex-líderes políticos. Documentos apresentados durante o julgamento de Bankman-Fried indicaram a relação próxima entre eles: Em um email de setembro de 2022, adquirido pelo Departamento de Justiça dos EUA, Davis pediu a Bankman-Fried para ajudar a aconselhar seu filho em um projeto de NFT.

Around FTX, uma cena de criptomoedas começou a se formar em Nassau. Para fomentar startups de criptomoedas e sediar eventos educacionais para os habitantes das Bahamas, um espaço de coworking chamado Crypto Isle foi criado por Jillian Bethel e Davinia Bain, que anteriormente operavam um negócio de caixas eletrônicos de criptomoedas em Nassau. A FTX convidou empreendedores locais a enviar pedidos de financiamento. A OKX, outra das maiores exchanges do mundo, abriu uma subsidiária no país. Durante a semana do Crypto Bahamas, os luminares da indústria de criptomoedas desceram sobre o país, fazendo com que parecesse o centro do mundo das criptos, mesmo que apenas por um breve período.

O espaço de coworking Crypto Isle em Nassau, Bahamas em dezembro de 2022. Fotografia: Victor J. Blue/Bloomberg/Getty Images

Bankman-Fried e sua equipe se instalaram em Albany, uma comunidade privada e fechada no lado oeste da ilha de New Providence, na extremidade oposta de Nassau. A FTX gastou mais de $200 milhões em propriedades nesses e em empreendimentos similares, de acordo com documentos do caso de falência, incluindo um penthouse de $40 milhões onde o próprio Bankman-Fried vivia com outros executivos.

A equipe da FTX “era meio metida”, diz Michael Kong, CEO da Fantom Foundation, outra organização de criptomoedas, que mora no One Cable Beach, um conjunto de apartamentos no qual a FTX e seus executivos possuem sete propriedades. “Eles tinham a reputação de serem jovens de vinte e poucos anos que gastavam muito dinheiro para mostrar o quanto tinham.” A equipe circulava por Albany em carrinhos de golfe com a marca FTX, conta Kong, e era rupestre gunto aos outros moradores, que estavam acostumados com paz e tranquilidade. “Eram jovens que estavam ficando um pouco loucos”, diz ele.

“Eles estavam festejando, cara. Estavam no topo”, diz Dwayne Darling, um motorista de táxi que ocasionalmente levava a equipe ou convidados da FTX. “Eles estavam alugando iates grandes, suítes em resorts de luxo e pegando lanchas rápidas para as Ilhas Exumas. Essas coisas não são baratas.” Quando os convidados da FTX precisavam de uma carona para a conferência Crypto Bahamas, diz Darling, eles mandavam ele “cobrar, cobrar, cobrar”.

Navios de cruzeiro ancorados em um porto em Nassau, Bahamas, em dezembro de 2022.Fotografia: Victor J. Blue/Getty Images

Quando Carlyle Bethel estava na escola, ele e seus amigos costumavam jogar um jogo chamado Batata Quente. As regras são simples: uma bola é passada em círculo ao som de música, e quem fica com ela quando a música para, perde. Bethel é o fundador de uma startup de investimentos imobiliários sediada em Nassau chamada Akerage. Até o ano passado, ele estava trabalhando para integrar criptomoedas em seu negócio, usando tokens para fracionar a propriedade. Ele abandonou a ideia desde então. Quando a FTX caiu, diz Bethel, as Bahamas ficaram com a batata quente.

Em uma única semana em novembro de 2022, a FTX desmoronou completamente. Os clientes ficaram assustados com relatos alegando ligações impróprias entre a exchange e a Alameda Research e tentaram retirar seu dinheiro. Mas eles não conseguiram. De acordo com a acusação criminal contra Bankman-Fried, isso ocorreu porque o dinheiro havia sido secretamente gasto. Os funcionários da FTX fugiram da ilha; uma multidão de repórteres viajou na direção oposta. A Comissão de Valores Mobiliários das Bahamas (SCB), o órgão regulador financeiro do país, apreendeu os ativos da FTX Digital Markets, a subsidiária registrada nas Bahamas, para garantir que o restante não fosse desviado ou roubado por hackers.

Em 11 de novembro, a FTX pediu falência e o controle da empresa foi retirado de Bankman-Fried. Um mês depois, ele foi preso pelas autoridades bahamenses, e posteriormente extraditado para os EUA para enfrentar julgamento.

O colapso da FTX foi um “golpe tremendo para a indústria”, diz Bethel, e lançou uma sombra sobre as Bahamas e as criptomoedas em geral. Clientes da FTX, muitos deles pessoas comuns, perderam bilhões de dólares no total. Seus credores e acionistas perderam centenas de milhões a mais. O colapso fez os mercados despencarem e levou à falência de outras empresas de criptomoedas; uma repressão regulatória nos EUA; e, de forma indireta, a queda de dois bancos amigáveis ​​às criptomoedas.

No entanto, qualquer tentativa de calcular as perdas impostas pela FTX, diz Bethel, também deve levar em consideração o custo para as empresas cujas perspectivas foram indiretamente prejudicadas. “Tivemos uma boa ideia envolvida em uma tempestade muito ruim”, diz ele. “Ouvimos falar de todos os fundos perdidos pelos clientes da [FTX], o que é desolador. Mas bilhões de dólares não são o valor total, porque também se perde valor em muitas empresas boas.” Startups de criptomoedas foram afetadas em todo o mundo, mas nas Bahamas, em dobro.

O colapso foi um “corte bastante profundo”, diz Tim Byun, chefe de relações governamentais da OK Group, empresa-mãe da OKX, que recebeu uma licença para operar nas Bahamas apenas alguns dias antes do colapso da FTX. “Eu acho que isso atrasou significativamente o ecossistema.” Byun diz que a OKX ainda quer expandir nas Bahamas e gosta do regime DARE do país. Mas a OKX também não está procurando substituir a FTX como o rosto da cena cripto do país. “Nós não temos ambição de ser a jóia da coroa”, diz Byun. “Não aspiramos ser uma estrela do rock nas Bahamas.”

Danos reputacionais são intangíveis, difíceis de quantificar. Mas a sensação entre os bahamenses que trabalham no setor de criptomoedas é que o país foi injustamente punido por sua associação com a FTX e que seu papel no fracasso da empresa foi mal interpretado.

“Muitas pessoas estavam culpando injustamente as Bahamas pelo que aconteceu”, diz Stefen Deleveaux, presidente da Caribbean Blockchain Alliance, uma organização não governamental que promove a adoção de tecnologias cripto na região. “Mas todos nós sabemos que isso foi uma fraude tradicional.”

Um outdoor para a cerveja Sands Pink Radler da Bahamas Brewery & Beverage Co. em Nassau, Bahamas, em dezembro de 2022. Fotógrafo: Victor J. Blue/Bloomberg/Getty Images

Deleveaux acredita que havia um tom racista na cobertura do escândalo pela mídia internacional. Sob a superfície, ele diz, estava a ideia de que uma nação pobre e predominantemente negra havia deixado um lobo entrar no cercado de ovelhas, convidando a um banho de sangue. Foi “quase pessoal”, diz Deleveaux. “Foi difícil.”

Houve também confusão – e alguns nas Bahamas dizem, má reportagem – sobre o comportamento do regulador bahamense nos dias seguintes ao colapso da FTX. Um tweet da conta do Twitter da FTX iniciou o boato de que o SCB havia instruído o Bankman-Fried a reabrir saques apenas para clientes bahamenses, o que foi aproveitado pela mídia cripto. Em outros lugares, foi relatado que o regulador havia exigido que a FTX cunhasse e entregasse milhões de dólares em novos tokens. Em um depoimento de 500 páginas publicado em dezembro, o SCB refutou essas alegações.

Não é surpreendente, então, que as Bahamas estejam na defensiva. Inicialmente, os membros da indústria cripto se recusaram a comentar sobre a FTX para evitar especulações sobre uma situação em evolução, mas não falar sobre o que aconteceu “pegou”, diz Jillian Bethel, fundadora da Crypto Isle e ex-CEO da OKX Bahamas, por causa da “sensibilidade” à representação das Bahamas na imprensa estrangeira. “Eu não acho que FTX seja uma palavra suja”, diz ela, mas “virou uma coisa.”

Em outubro, quando o julgamento de Bankman-Fried entrou em sua segunda semana, o governo bahamense abriu sua primeira conferência cripto, D3 Bahamas. Eu fui convidado para participar do evento e passei a semana estudando o impacto do colapso da FTX. Apesar de fornecer viagem e acomodações para a conferência, o governo bahamense não teve controle editorial sobre este artigo. A conferência estava originalmente agendada para o final de janeiro, mas foi adiada após o colapso da FTX. Realizada no resort Atlantis, na Ilha do Paraíso, ao norte de Nassau, D3 foi uma declaração de intenções: as Bahamas ainda desejam ser um centro do mundo das criptomoedas.

Em contraste com a conferência organizada pela FTX no ano anterior, na qual o astro do futebol Tom Brady, a supermodelo Gisele Bunchen e os ex-líderes políticos Bill Clinton e Tony Blair foram palestrantes principais, não houve muito glamour. A localização ainda era ostensiva: no resort, arraias e outras criaturas marinhas nadam em aquários ao ar livre; praias com coqueiros enquadram águas cristalinas; e os hotéis são caricatos em sua escala e luxo, como um Las Vegas tropical. Mas a agenda foi decididamente pouco sexy. Desapareceram as pausas para massagens, yoga ao nascer do sol e palestras sobre altruísmo efetivo, o movimento intelectual defendido por Bankman-Fried – tudo era sobre regulação.

Na véspera do evento, Davis levantou-se em sua mesa no restaurante de alta gastronomia Nobu para fazer um brinde. Sua mensagem foi simples: Esqueça a FTX. “A única coisa que o fiasco da FTX fez foi fortalecer os críticos de criptomoedas”, disse ele, levantando seu copo. “O mundo dos ativos digitais veio para ficar”. Foi um reconhecimento raro do elefante que desfilava pelos corredores da conferência.

Em seu discurso de abertura na manhã seguinte, Davis não mencionou a FTX. Em uma participação em um painel, Christina Rolle, diretora executiva da BSC, descreveu a FTX como as “três letras malditas”. Os diversos outros participantes do painel se refugiaram em eufemismos. Não foi o fiasco da FTX; foram os “desafios sem precedentes” do ano anterior. O organizador, uma empresa chamada Finoverse, planejava realizar uma sessão de painel sobre “lições da FTX”, mas a removeu da agenda após consultar o governo, diz Will Haskins, chefe de estratégia e conteúdo, para evitar uma “repetição” dos comentários públicos já feitos.

O SCB está em processo de atualização de suas regulamentações de criptomoedas com uma série de novas disposições, que deverão ser incorporadas à lei até o final do ano. No D3, o órgão regulador apresentou as mudanças como um reflexo dos desenvolvimentos tecnológicos no mundo das criptomoedas: “Sabíamos quando estávamos desenvolvendo a legislação que havia coisas que não podíamos mexer, porque não entendíamos. Sabíamos que a legislação teria que ser flexível o suficiente para evoluir conforme a indústria exigisse”, afirmou Rolle em um painel. Mas o SCB não reconheceu diretamente que algumas novas regras, como a segregação obrigatória dos ativos dos clientes e das empresas, parecem se referir especificamente aos mecanismos do suposto golpe da FTX. Não há menção à FTX no documento de 83 páginas que detalha as atualizações.

O escritório do primeiro ministro não respondeu a um pedido de entrevista. Rolle cancelou uma entrevista em cima da hora, alegando problemas de agenda, mas só havia concordado em falar com a condição de não ser questionada sobre a FTX.

A estratégia parece estar dando frutos. No último ano, 12 empresas de ativos digitais se registraram na DARE, elevando o total para 17, incluindo grandes empresas como Bitfinex e Galaxy Digital. A presença dessas empresas ainda é pequena, mas Davis acredita que o ambiente regulatório favorável incentivará a expansão. “Todo mundo quer vir para as Bahamas”, disse ele em seu brinde no jantar. “As pessoas ainda estão se dirigindo para cá”.

A decisão de reforçar uma política pró-criptomoedas tem sido mal recebida por alguns bahamenses. “Hoje em dia, parece que sempre que alguém quer fazer algo ruim, vai para as Bahamas”, diz Don Armbrister, aposentado e residente vitalício de Nassau. Armbrister não havia ouvido falar da FTX até sua queda, mas agora está preocupado que a postura do governo possa atrair o “tipo errado de negócio” e aumentar o risco de as Bahamas se envolverem em outra controvérsia. Online, o clima é semelhante. A seção de comentários de um recente postagem no Facebook divulgando uma matéria sobre a expansão da OKX nas Bahamas está repleta de críticas ao entusiasmo com a criptomoeda. “Lá vamos nós de novo”, escreveram vários comentaristas. Outro perguntou: “Outra FTX?”

Fotógrafo: Victor J. Blue/Bloomberg/Getty Images

Outros bahamenses continuam desconfiados em relação à tecnologia. “As criptomoedas são tão novas que muitos de nós estão apenas começando a aprender sobre elas”, diz Rodney Moncur, apresentador de um programa de rádio e ex-senador do parlamento das Bahamas. “Sou contra as criptomoedas. Prefiro dinheiro vivo.”

Os líderes de empresas de criptomoedas com presença em New Providence estão esperançosos de que os bahamenses comuns possam ser conquistados com o tempo. “É típico dos mercados emergentes ter medo do desconhecido. Então, há acusações quando o desconhecido se transforma em uma mancha negra”, diz Jillian Bethel. “Mas a pele que cresce ao redor de uma lesão é mais resistente do que o que estava lá antes.”

Enquanto isso, com as próximas eleições gerais previstas apenas para 2026, Kong afirma que a ocasião do colapso da FTX pode jogar a favor do governo. “Politicamente falando, há tempo suficiente… para as pessoas perdoarem o governo por tomar a decisão errada de confiar na FTX”, disse ele. Seria fácil, dada a situação embaraçosa, para a administração de Davis adotar uma postura anticripto, diz Kong, mas “até poderíamos argumentar que o governo está ainda mais a favor das criptomoedas do que antes”.

No entanto, à medida que as Bahamas tentam se distanciar do episódio da FTX, um ressentimento em relação ao seu legado desconfortável permanece, de alguma forma mais palpável pela política do silêncio. O sentimento entre os bahamenses é de que Bankman-Fried “nos usou”, diz Anastasia Charlow, outra moradora de Nassau.

Dependendo do resultado, o julgamento de Bankman-Fried pode servir como uma catarse para alguns. Poucas pessoas comuns que conversaram com a ENBLE disseram estar acompanhando os desenvolvimentos minuto a minuto, ocupadas, em vez disso, com questões mais urgentes da vida diária. Mas membros da cena das criptomoedas estarão acompanhando de perto as pistas de suas motivações e mentalidade – e as façanhas de ginástica mental que ele deve ter realizado para se justificar pelo suposto roubo.

“Eu só quero saber por quê”, diz Carlyle Bethel. O fundador da FTX viveu uma vida de privilégios nas Bahamas, acentuada pela privação em exibição em Nassau, algo que “tantas outras pessoas esperariam e rezariam”, diz ele. No entanto, ele a desperdiçou. “Então, por quê?”