Países Baixos irão construir um apontador de laser para a missão espacial da ESA em buraco negro

A Holanda vai construir um apontador a laser para a missão da Agência Espacial Europeia em um buraco negro

A Organização Holandesa de Pesquisa Científica Aplicada (TNO) recebeu €1,39 milhões para concluir o desenvolvimento do seu mecanismo de mira a laser de alta precisão. Isso apoiará uma das missões mais ambiciosas da ESA: rastrear e estudar buracos negros com o objetivo de desvendar a história do universo – o quebra-cabeça mais desafiador da humanidade.

Especificamente, o chamado LISA da ESA será o primeiro observatório espacial projetado para estudar ondas gravitacionais. Essas são oscilações no continuum espaço-tempo que ocorrem durante os eventos cósmicos mais poderosos, como a fusão ou colisão de pares de buracos negros supermassivos.

Nos últimos anos, observatórios terrestres têm sido capazes de detectar apenas ondas gravitacionais de baixa frequência. Mas as fusões de buracos negros supermassivos, eventos que aconteceram logo após o Big Bang, e estrelas de nêutrons em espiral em direção a buracos negros entre galáxias geram ondas gravitacionais de frequência extremamente alta. Essas ondas também são tão longas que só podem ser detectadas por observatórios espaciais que abrangem milhões de quilômetros.

O LISA ficará em órbita heliocêntrica a impressionantes 50 milhões de quilômetros da Terra. Ele será composto por três espaçonaves individuais, cada uma a uma distância de cerca de 2,5 milhões de quilômetros uma da outra. Para colocar isso em perspectiva, a distância entre nosso planeta e a Lua é de 385.000 km.

Missão LISA da ESA, três espaçonaves em formação triangular
Animação do LISA no espaço. Crédito: Astrium GmbH

O posicionamento das três veículos espaciais será calculado usando interferometria a laser, que é fundamental para medir pequenas variações causadas pela passagem de ondas gravitacionais. Por esse motivo, cada espaçonave terá seu próprio laser – e é aí que entra a tecnologia de mira a laser da TNO.

O mecanismo da organização, chamado PAAM (Mecanismo de Ângulo à Frente do Ponto), é projetado para garantir que os três feixes de laser sejam ajustados com precisão, ou seja, que a luz chegue exatamente ao lugar certo, apesar da distância de 2,5 milhões de quilômetros.

Mecanismo de apontamento a laser da TNO para a missão LISA da ESA
O mecanismo PAAM, mostrado ao lado de uma caneta esferográfica para referência de tamanho. Crédito: TNO

O financiamento de €1,39 milhões, apoiado pelo Escritório Espacial Holandês (NSO), permitirá que a TNO teste os níveis de radiação e vibração do protótipo para garantir que ele suporte o lançamento e condições desafiadoras no espaço. Isso também envolve a colaboração com a organização de pesquisa SRON (Instituto Holandês de Pesquisa Espacial) na eletrônica do mecanismo.

“O engajamento contínuo da Holanda no LISA garante acesso valioso a dados para cientistas e contribui para o nosso entendimento do universo”, disse Kees Buijsrogge, diretor do Espaço da TNO. “Ao mesmo tempo, isso fortalece nossa liderança global em inovação em óptica de precisão, o que beneficia a posição tecnológica e econômica dos Países Baixos”.

Com o tempo, o PAAM será transferido para o consórcio LISA para integração ao modelo de teste. A missão da ESA deve ser lançada na década de 2030 – e, se for bem-sucedida, poderá revelar a criação do universo primordial e lançar mais luz sobre nosso próprio lugar no cosmos.