Meta acabou de provar que as pessoas odeiam feeds cronológicos

Meta provou que pessoas odeiam feeds cronológicos

Por três meses no final de 2020, quase 7.200 adultos dos Estados Unidos no Facebook e 8.800 no Instagram tiveram uma experiência radicalmente diferente dos bilhões de outros usuários dos serviços. Quando eles rolavam a página inicial, o Facebook e o Instagram mostravam as postagens mais recentes determinadas pelo horário, não aquelas consideradas mais relevantes por um algoritmo. A resposta foi clara: os usuários que receberam feeds cronológicos ficaram entediados mais rapidamente e tinham muito mais chances de migrar para concorrentes como o YouTube e o TikTok.

Esse resultado surgiu de um projeto científico de vários milhões de dólares apoiado pela Meta, projetado para estudar como o Facebook e o Instagram afetam as atitudes políticas das pessoas durante a campanha eleitoral presidencial dos Estados Unidos em 2020. O objetivo principal do experimento era adicionar dados empíricos ao debate em curso sobre o papel do Facebook e outras redes sociais na formação de escolhas políticas ou até mesmo na violência partidária. Mas os resultados adicionais, que mostraram que os usuários foram repelidos pelos feeds cronológicos, são talvez mais interessantes.

O Instagram abandonou uma opção cronológica em 2016 devido a objeções vocais dos usuários, mas a reintroduziu no ano passado, assim como o Facebook. Alguns usuários preferem a opção cronológica para acompanhar eventos ao vivo e alguns legisladores a apresentaram como um antídoto para algoritmos de classificação opacos que podem prender as pessoas em bolhas de informação ou levá-las a conteúdos prejudiciais.

No entanto, os novos dados se somam a pelo menos dois estudos internos da Meta ao longo da última década, conforme vazamentos mostram, que descobriram que exibir postagens cronologicamente fazia as pessoas saírem do aplicativo. Os novos resultados também sugerem por que, apesar da pressão regulatória e política, a Meta tem dificultado o acesso a alternativas aos feeds padrões dominados por algoritmos.

Os novos dados sobre a cronofobia dos usuários da Meta surgem na mesma semana em que o Instagram adicionou uma opção de feed cronológico reverso ao seu novo clone do Twitter, chamado Threads. Essa atualização pode satisfazer alguns ex-usuários do Twitter e viciados em notícias ao vivo que estavam pedindo isso em alto e bom som, mas a Meta certamente estará monitorando de perto para observar sinais de desengajamento.

“Se você pensar sobre isso, o feed classificado é em grande parte otimizado para o consumo e engajamento do espectador – quanto tempo eles estão gastando e interagindo”, diz Dean Eckles, cientista social e estatístico do MIT que trabalhou para a Meta e testemunhou perante senadores dos Estados Unidos sobre o design do feed. Empresas como a Meta e o Twitter treinam seus sistemas de classificação para promover conteúdos semelhantes aos que os usuários já passaram tempo, clicaram, curtiram ou comentaram no passado. Porque essa abordagem se mostrou muito eficaz em prender a atenção, Eckles diz que “qualquer intervenção vai reduzir o engajamento”.

“Se o Facebook retira sua barra de chocolate, você ainda pode ir para o TikTok e comer Doritos.”

Um porta-voz do Instagram não respondeu a um pedido de comentário. Corey Chambliss, porta-voz do Facebook, afirma que o serviço está sempre fazendo mudanças e melhorias em seus serviços.

O grande projeto eleitoral de 2020 da Meta incluiu 17 estudos separados, quatro dos quais foram publicados hoje em artigos de pesquisa revisados por pares. Os novos dados sobre os feeds cronológicos vieram de um estudo focado nos efeitos do feed publicado na revista Science. O estudo controlado randomizado foi projetado para determinar se a tecnologia de aprendizado de máquina que personaliza o feed de um usuário afeta suas atitudes políticas. Como os algoritmos do Facebook e outros tendem a servir conteúdo semelhante ao que uma pessoa já se envolveu no passado, é razoável supor que eles possam servir conteúdo semelhante às convicções políticas existentes dos usuários e aprofundá-las. E os algoritmos também ajudam a destacar eventos e notícias que podem incentivar as pessoas a participar mais de eventos políticos.

Um estudo anterior publicado em 2021 que avaliou o algoritmo de classificação do feed do Twitter descobriu que ele entregava menos tweets com links para sites externos do que um feed cronológico, mas os tweets exibidos tinham mais chances de apontar para “notícias falsas” – fontes tendenciosas que poderiam potencialmente fortalecer as visões políticas existentes dos usuários.

Mas no novo estudo da Meta, os resultados foram positivos para a plataforma. Embora os milhares de usuários que receberam o feed cronológico reverso de setembro a dezembro de 2020 tenham encontrado mais conteúdo político e não confiável no Facebook e no Instagram do que os usuários com o feed padrão, a mudança não afetou significativamente o conhecimento político, as atitudes ou os comportamentos desses usuários, como a probabilidade de participar de um protesto ou votar.

“Nossas descobertas descartam até mesmo efeitos modestos, moderando as expectativas de que os algoritmos de classificação de feeds de mídia social causem diretamente polarização afetiva ou de questões em indivíduos”, concluíram 29 pesquisadores da Meta e 19 universidades nos Estados Unidos e na Europa. Eles alertaram que uma mudança maior, como mudar todos os usuários para um feed cronológico ou estender o estudo por mais tempo, poderia ter produzido resultados diferentes. “Este estudo fornece apenas parte do quadro”, diz Eckles, o pesquisador do MIT não envolvido no novo estudo.

Mais claro foi que ver um feed cronológico levou os usuários a passarem seu tempo em outros lugares online. Os usuários do aplicativo Instagram forçados a usar um feed baseado em tempo aumentaram seu tempo no TikTok em 36% e no YouTube em 20%, em média – passando quase oito horas a menos no aplicativo ao longo dos três meses do experimento. Os usuários do Facebook em navegadores de desktop navegaram para o Reddit.com 52% mais e para o YouTube.com 21% mais. Os usuários afetados viram menos conteúdo de amigos e tinham menos probabilidade de curtir e comentar as postagens em seu feed.

“Se o Facebook tirar o seu Snickers, você ainda pode ir para o TikTok e comer Doritos”, diz Michael Wagner, professor de jornalismo e comunicação da Universidade de Wisconsin-Madison, que ajudou a supervisionar o projeto eleitoral de 2020 da Meta. “Se você quer comer comida junk, vai encontrar mais comida junk, não brócolis.”

Um experimento interno realizado pelo Facebook em 2018, que afetou milhões de usuários, encontrou resultados semelhantes. As pessoas inicialmente rolavam mais, procurando algo interessante, antes de finalmente decidir que não valia a pena continuar verificando. Uma redução comparável ocorreu em um teste de 2014. O boletim informativo de tecnologia Big Technology e o The Washington Post já relataram anteriormente sobre os experimentos internos.

A teoria predominante da indústria para explicar tais resultados é que, para muitos usuários, feeds cronológicos são desertos vazios se as conexões não tiverem postado recentemente ou se tornarem muito frenéticas para acompanhar quando os usuários têm redes grandes que postam muito. Quando o Instagram mudou para um feed algorítmico, justificou a mudança dizendo que os usuários estavam perdendo 70% do novo conteúdo e queria garantir que o que os usuários se importavam mais aparecesse primeiro.

Uma pesquisa com usuários do Twitter realizada há uma década mostrou que 66% deles não conseguiam ver todo o novo conteúdo disponível em um feed ordenado pelo tempo e 70% consideravam a maioria do que viam irrelevante. O Twitter removeu a capacidade de visualizar tweets em ordem em 2016, mas a restaurou em 2018.

Houve uma reação às pesquisas anteriores, com especialistas em mídia social e críticos dizendo que os usuários apreciariam mais o feed cronológico se tivessem mais ferramentas e tempo para personalizar sua experiência. “Cronológico” também não significa necessariamente a mesma coisa em todos os aplicativos e estudos.

Neste momento, o Instagram, seu aplicativo Thread, o Facebook e o Twitter ainda oferecem opções para ver as postagens em ordem de recentidade, mas não é a experiência padrão em nenhum deles. O TikTok nem sequer oferece a opção, e a distribuição de conteúdo puramente algorítmico é amplamente vista como uma das razões para o seu sucesso.

Ao anunciar o feed cronológico do Threads nesta semana, o chefe do Instagram, Adam Mosseri, em um post no serviço, disse que o lançamento estava respondendo ao “seu feedback”, sem especificar de quem. Privadamente, pode-se supor com segurança que ele está apostando que o recurso não será popular.