Alvo da missão de limpeza de lixo espacial da Europa atingido por… mais lixo espacial

Europe's mission to clean up space debris hit by... more space debris

Um pedaço de lixo espacial sendo monitorado pela Agência Espacial Europeia como parte de uma missão para remover lixo espacial foi atingido por outro pedaço de lixo espacial. A colisão destaca a crescente ameaça dos detritos espaciais e a necessidade de lidar com isso o mais cedo possível.

A ESA anunciou nesta semana que o 18º Esquadrão de Defesa Espacial dos Estados Unidos detectou detritos nas proximidades de um objeto chamado VESPA, destinado a ser removido da órbita. A causa mais provável dos detritos foi o “impacto de hipervelocidade de um objeto pequeno e não rastreado” colidindo com VESPA, disse a ESA.

VESPA é um adaptador de carga útil que foi deixado no espaço após o lançamento de um foguete Vega em 2013 do espaçoporto da ESA em Kourou, Guiana Francesa. Desde então, tem flutuado em órbita a cerca de 660 km acima da superfície da Terra. Felizmente, a ESA disse que VESPA permanece intacta, embora um pouco mais leve do que antes, e que os novos fragmentos não representam muito risco para outras espaçonaves “no momento”.

O adaptador de carga útil aposentado é o alvo inicial do primeiro programa de limpeza de detritos espaciais do mundo, liderado pela startup suíça Clearspace e programado para 2026. A missão, chamada apropriadamente de Clearspace-1, tem como objetivo encontrar-se com VESPA, capturá-la usando quatro tentáculos robóticos e depois puxá-la de volta em direção à Terra, com o par queimando na reentrada.

Uma representação artística do ClearSpace-1 capturando um pedaço de foguete no espaço. Crédito: ClearSpace

A demonstração tecnológica está planejada como um primeiro passo antes de introduzir missões mais complexas. Importante destacar que o Clearspace-1 nos aproxima de resolver um problema crescente no espaço.

Atualmente, existem mais de 34.000 pedaços de detritos espaciais maiores que 10 centímetros. Além disso, existem cerca de 6.500 satélites operacionais em órbita, um número que deve superar 27.000 até o final da década. Todos esses objetos estão aumentando o risco de colisões com satélites, estações espaciais ou até mesmo pessoas aqui na Terra.

Embora o impacto em VESPA possa ser infeliz, a ESA disse que isso destaca a urgência do problema e a relevância da missão Clearspace-1.

“A ameaça mais significativa representada por objetos maiores de detritos espaciais é que eles se fragmentam em nuvens de objetos menores, cada um dos quais pode causar danos significativos a satélites ativos”, disse a agência. “Para minimizar o número de eventos de fragmentação, devemos reduzir urgentemente a criação de novos detritos espaciais e começar a mitigar ativamente o impacto de objetos existentes”.

A ESA passará várias semanas analisando a colisão para determinar como isso afetará o ClearSpace-1, mas o plano é seguir em frente com a missão.